从发射34颗卫星到破产保护,OneWeb的最后一周

OneWeb的崩溃来得很突然,一切只发生在几天之内。最近,Via Satellite采访了OneWeb的一位内部人士,就导致该公司于3月27日(星期五)深夜进入第11章破产保护的事件进行了讨论,这是今年卫星行业最大的事件之一。

这个故事具备了电视剧的所有元素。这位内部人士告诉我们,即使是在华盛顿卫星大会的那一周,OneWeb的执行团队也相信一切都会好起来的。然而,这种乐观情绪被证明是短暂的。

华盛顿卫星大会——3月9日至3月12日

由于许多原因,2020年卫星大会是戏剧性的一周。因为COVID-19大流行在全球各地蔓延,在哥伦比亚特区3月11日宣布进入紧急状态后,大会提前一天结束。对于OneWeb来说,这一周决定了它的未来。

Via Satellite的消息人士说,OneWeb本将于那一周结束新一轮融资,并将失败归咎于这场流行病。

这是特朗普总统关闭美国边境,市场开始暴跌的时候。我们原定在3月12日星期四的董事会会议上结束一轮谈判。在那次董事会会议上,软银告诉我们,他们不能继续进行这轮谈判。我们当时提出的是一个短期紧急融资,让我们度过COVID,然后重新评估这意味着什么,随着市场回升。

接下来的一周

那时候,OneWeb将于3月21日(周六)继续发射另一批34颗卫星。这些卫星是在哈萨克斯坦拜科努尔航天发射场的联盟号运载火箭上成功发射的。升空发生在联合技术标准时间17:06。这是它六周内34颗卫星发射中的第二次。然而,虽然发射顺利进行,一个更大的故事开始在幕后浮现。即使在发射前的一周,OneWeb的团队仍然相信他们仍然得到了软银的支持。

发射前一小时

发射对卫星运营商来说是一件大事。虽然成功的几率总是很高,但由于价值数百万美元的卫星必须被送入轨道,这是一个令人焦虑的时刻。然而,这次将不同于任何其他发射。

OneWeb的高管们认为,软银已经把决定搁置了下来,一旦发射成功,他们就可以获得所需的资金,引导其度过COVID时代,并进入另一个时代,多数人仍持乐观态度。但是,3月21日星期六,当OneWeb的这批34颗卫星从哈萨克斯坦的拜科努尔航天发射场发射时,该公司的命运已经注定。

Via Satellite的消息人士说,在发射前一小时,软银已决定撤资的消息就已经传开。原本应该庆祝的一天,却变成了公司缓慢的死亡行军。

在发射前接到那个电话就是一记重拳。有一定的几率会发生这样的事情。“你进入休克状态,开始制定计划,”知情人士说。

3月21日至3月27日

时钟滴答作响。作为一家公司,OneWeb的资本密集度令人难以置信,每月数百万美元,很快就烧掉了资金。软银戏剧性地决定退出使得执行团队只有几天的时间来尝试寻找替代方案。

Via Satellite的消息人士说,执行委员会疯狂地试图找到一个替代性的融资方案,只是为了维持工资发放,维持公司的运营。第11章的想法早就预料到了,但这不是A计划。到3月26日,不可避免的事情已经到来,公司准备进入破产保护,结束两周的动荡。

COVID-19的影响

几个月来一直有传言说OneWeb有麻烦了。尽管在商业演示上一再保证,但那些传言从未消失。但该公司对第11章申请的官方解释将其归咎于COVID-19的财务影响,使其无法完成这轮投资,该内部人士表示同意。

消息人士说,尽管听起来很不寻常,但如果没有COVID,我想我们本可以在卫星大会的那个周四结束这轮超过20亿美元的融资,我们本可以继续前进。我们必须记住的是,由于全球危机,我们卫星的供应链会停止。能源、邮轮和航空(飞行中的连通性)的市场会停止。但是,钱会存在银行里。我们必须重新调整上市时间表。这会降低商业计划和回报率的指标,因为你的现金被花在你的个人资料上,而不是回报上。我认为公司本可以应付12个月的下滑。

软银有什么变化?

软银从一开始就高调支持OneWeb。公司创始人兼首席执行官孙正义一开始就与OneWeb的创始人Greg Wyler建立了牢固的工作关系。OneWeb最近融资问题的时间表实际上始于去年12月。OneWeb原定于2019年12月结束一轮融资。据Via Satellite的消息来源称,就在此时,该公司意识到其现金储备正在迅速减少,公司现在正转向计划B。但是,尽管如此,团队并不知道接下来会有什么麻烦。

我不会说当时有人认为我们有麻烦了。软银一直和我们在一起。通过董事会会议和电话等方式与他们定期对话。一路上有一场激烈的对话。T-Mobile/Sprint的合并也被拖延了很久。就软银对OneWeb的态度而言,我们并没有看到软银的任何变化。如果真是这样的话,我们本可以放弃这轮融资,将公司出售,或者考虑进行战略撤资。直到卫星大会的那一周,我们都在全速进行资金筹集。一切看起来都很好。我们认为有一条前进的道路。

据《纽约时报》报道,软银3月23日宣布,计划出售高达410亿美元的资产,以购买自己的股票。由于担心疫情蔓延,软银的股票价格正在下降。

对软银似乎没有挥之不去的敌意。我还没见过一个对软银不满的员工。他们竭尽所能,甚至超越一切。软银有很多麻烦。随后,你看到他们退出了WeWork重组交易。我认为人们在说,如果他们重组了WeWork,他们怎么可能不管OneWeb。我们公司的每个人都觉得我们的业务比WeWork更扎实。这位知情人士说,如果软银对WeWork加倍投入,我们会以为他们会对我们这么做。

LEO星座成功的挑战

在“2020卫星大会”上,埃隆·马斯克开玩笑说,Starlink的目标之一就是不要最终破产。这句轻率的话突显出该行业一连串的失败。由于所需的卫星数量和发射次数,以及对地面设施所需的大量投资,LEO是非常资本密集型的。要启动一个LEO的业务,前期需要大量资金,这是一个重大的挑战。

这位知情人士说,软银的投资使该公司得以发展到74颗在轨卫星的水平。对OneWeb来说,好消息是软银。没有软银,我们就不会存在。真的是软银。如果没有这样的合作伙伴的承诺,你将不复存在。

这位消息人士说,LEO失败的名单显示,要完成这样一个商业项目是多么困难。”LeoSat在那里拥有一些卫星运营商的股本,但还不够。O3b则不同,如果你看一下mPOWER,它是由SES建立的,它有一个产生现金的业务。Telesat能做到吗?他们的设计可能非常昂贵。Oneweb是非常独特的,并且有很多特性。

OneWeb的遗产

这位人士认为,公司的遗产将是它在行业中所做的开创性变革,特别是波形/调制解调器。

“没有人了解OneWeb的一点”,这可能与OneWeb没有很强的市场营销这一事实有关,即如果您只是使用Newtec或iDirect modem或Gilat,则管理网络流量的能力相当有限。如果引入LTE这样的波形,您可以在服务质量度量方面做更多的工作。你可以用更复杂的方式为你的服务定价。你可以以很低的价格为学校提供服务。用传统的TDMA调制解调器在地球同步卫星上做起来比较困难。消息人士说,没有一位权威人士真的想过这个问题。

LTE波形的适应性非常强。这是一个没人发现的重大游戏改变者。许多卫星运营商,如电信公司,正在使用传统的操作系统与客户合作。OneWeb正在从头开始构建一个全新的东西。整个业务是完全数字化的。一切都是在云中完成的。这是一个很大的进步。

后面的故事

现在最大的问题是OneWeb接下来会发生什么。Via Satellite从多个渠道了解到,现在很多事情都在幕后进行。可能欧洲通信卫星公司(Eutelsat)对Oneweb有潜在的兴趣,和一家中国电信公司都在进行。也有美国的投标人。事情正在升温。英国政府也可能参与进来,因为它看起来是在保护英国的宇航资产。OneWeb故事的下一章可能和以前一样引人入胜。

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