新闻分析:Telesat迈向LEO宽带的步伐

与SpaceX Starlink的快速发射和OneWeb即将于12月恢复发射操作相比,Telesat构建全球LEO宽带星座的步伐相当缓慢。该公司首席执行Dan Goldberg上周表示,该公司尚未选定一家卫星制造商,该公司预计一年多前就应完成这项任务,现在可能会在今年年底完成。

为什么要耽搁?“在一个高度复杂的LEO网络上,一个具有竞争力的采购过程需要时间,”Telesat LEO的副总裁Erwin Hudson通过电子邮件表示。“虽然我们希望它能更快,但最终我们相信我们的最终结果将是一个优越的LEO设计,具有吸引力的价格。”

保守、不慌不忙的推进LEO宽带星族建设可能是唯一明智的方法,这样做不会导致破产。而破产是对加拿大公共部门养老金投资委员会(Public-Sector Pension Investment Board of Canada)拥有37%股权的公司来说是个糟糕的结果。一些分析师,如TMF Associates的蒂姆·费拉尔(Tim Ferrar)普遍对任何LEO宽带星座计划的财务可行性持怀疑态度,而就连极端乐观主义者埃隆·马斯克(Elon Musk)也认识到了象Iridium和Teledesic这样项目的不光彩的财务历史,更不用说LeoSat和OneWeb最近的麻烦了。

根据哈德逊的说法,Telesat公司在LEO项目上的投入远远超过PPT,包括两颗探路者卫星、在演示活动和相关硬件方面的投资、新员工,以及“与主要供应商签订保护协议以,保持我们的时间表”,以及长周期硬件。融资包括手头现金、C波段清算支付、欧洲和北美的出口信贷,以及可能的IPO——这是一个比亚马逊以外的任何一个游戏玩家都要舒服得多的财政基础。

在保持保守的同时,Telesat能否在2023年1月1日国际电信联盟的最后期限内建造和发射30颗卫星?根据国际电联的LEO星座频谱权利里程碑,到那时,Telesat必须有298颗卫星中10%在轨道上。哈德森说,该公司“有信心”将实现这一里程碑,如果错过,Telesat LEO将有资格获得豁免。

不过,对于制造商的选择,时钟嘀嘀嗒嗒向前进,项目正朝着一个绝对可行/不可行的方向发展。Telesat的LEO航天器比Starlink或OneWeb的更大,平台更复杂,每颗卫星重达800公斤,并加入了光学星间链路——这是商业世界中的第一次。如果Telesat在年底前选定一家制造商,获胜者将必须在18至22个月内制造、测试并运送30颗卫星到发射场,以便在2022年晚些时候发射。这是可能的,但没有太多的余量。

Telesat面临的另一个问题是谁将把它的卫星送入轨道。蓝色起源的新格伦号计划于2021年从卡纳维拉尔角进行首次飞行,但需要在范登堡建造新的设施,因为Telesat希望其首批78颗卫星进入极地轨道,联合发射联盟和SpaceX可以说在早期的Telesat LEO发射中处于更好的位置,因为它们都已经在范登堡开始运行。

当Telesat找到它想要的东西时,它将建立一个LEO宽带网络,它相信这将带来可观的利润。如果没有,不要惊讶于该公司将冲销超过1亿美元的沉没成本,因为它宁愿承受巨大的损失,也不愿继续承担它认为继续向前投入的太大的风险。

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